Il futuro dell'agricoltura è ... robot?

immagine: Earthsense
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La tecnologia avanzata sta rapidamente prendendo il sopravvento sull'agricoltura, che alla fine porterà l'intera catena alimentare nelle mani di tecnocrati inclini all'errore che diranno "Oops!" Solo quando un sistema fallirà mentre le persone muoiono di fame. ⁃ Editor TN

In un campo di ricerca fuori dall'autostrada 54 lo scorso autunno, gli stocchi di mais luccicavano in file profonde 40 piedi. Girish Chowdhary, un ingegnere agricolo dell'Università dell'Illinois a Urbana-Champaign, si chinò per posizionare un piccolo robot bianco sul bordo di una fila contrassegnato con 103. Il robot, chiamato TerraSentia, assomigliava a una versione truccata di un tosaerba, con tutto ruote di terra e una telecamera ad alta risoluzione su ciascun lato.

Allo stesso modo in cui le auto a guida autonoma "vedono" l'ambiente circostante, TerraSentia naviga in un campo inviando migliaia di impulsi laser per scansionare il suo ambiente. Bastarono pochi clic su un tablet per orientare il robot all'inizio della fila prima che decollasse, cigolando leggermente mentre attraversava solchi sul campo.

"Misurerà l'altezza di ogni pianta", ha detto il dott. Chowdhary.

Lo farebbe e altro ancora. Il robot è progettato per generare il ritratto più dettagliato possibile di un campo, dalle dimensioni e dalla salute delle piante, al numero e alla qualità delle orecchie che ogni pianta di mais produrrà entro la fine della stagione, in modo che gli agronomi possano riprodursi ancora meglio raccolti in futuro. Oltre all'altezza della pianta, TerraSentia è in grado di misurare il diametro dello stelo, l'indice dell'area fogliare e il "numero di stand" - il numero di piante vive che producono cereali o frutti - o tutti questi tratti contemporaneamente. E il Dr. Chowdhary sta lavorando per aggiungere ancora più tratti, o fenotipo, nell'elenco con l'aiuto dei colleghi di EarthSense, una società spin-off che ha creato per produrre più robot.

Tradizionalmente, gli allevatori di piante hanno misurato questi fenotipi a mano e li hanno usati per selezionare piante con le migliori caratteristiche per la creazione di ibridi. L'avvento del sequenziamento del DNA ha aiutato, consentendo agli allevatori di isolare i geni per alcuni tratti desiderabili, ma ci vuole ancora un essere umano per valutare se i geni isolati dalla generazione precedente hanno effettivamente portato a miglioramenti in quello successivo.

Una fioritura di robot

"L'idea è che i robot possano automatizzare il processo di fenotipizzazione e rendere queste misurazioni più affidabili", ha affermato il dott. Chowdhary. In tal modo, TerraSentia e altri simili possono aiutare a ottimizzare la resa delle fattorie ben oltre ciò che solo gli umani sono stati in grado di realizzare.

L'automazione è sempre stata una parte importante dell'agricoltura, dalle prime seminatrici alle moderne mietitrebbie. Le attrezzature agricole sono ora regolarmente dotate di sensori che utilizzano l'apprendimento automatico e la robotica identificare le erbacce e calcolare la quantità di erbicida che deve essere spruzzato, per esempio, o per imparare a rilevare e raccogliere fragole.

Ultimamente, i robot più piccoli e più abili sono emersi a frotte. Nel 2014, la società francese Naïo ha rilasciato 10 prototipi di un robot di nome Oz che è lungo solo un metro e mezzo e pesa circa 300 chili. Assembla fenotipi di colture orticole anche mentre divora le erbacce. EcoRobotix, con sede in Svizzera, produce un robot a energia solare che identifica rapidamente colture ed erbe infestanti; il dispositivo ricorda un tavolino su ruote. Il produttore di elettrodomestici Bosch ha anche testato un robot chiamato BoniRob per l'analisi del suolo e delle piante.

"All'improvviso, le persone stanno iniziando a rendersi conto che gli strumenti di raccolta e analisi dei dati sviluppati durante il boom tecnologico degli anni '90 possono essere applicati all'agricoltura", ha affermato George A. Kantor, uno scienziato di sistemi senior presso la Carnegie Mellon University, che sta usando il proprio ricerca per sviluppare strumenti per la stima dei raccolti.

TerraSentia è tra i più piccoli dei robot disponibili oggi. A 12.5 pollici di larghezza e all'incirca alla stessa altezza, il robot da 30 libbre si adatta bene tra file di varie colture. Si concentra anche sulla raccolta di dati molto prima nella pipeline agricola: la ricerca traccia dove i selezionatori di piante selezionano le varietà che alla fine arrivano sul mercato.

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L'architettura più brutta e miserabile della vita umana mai vista da quando Adamo ed Eva provenivano dalle banche globali e da Londra.