App di apprendimento remoto: i dati dei bambini condivisi su "scala vertiginosa"

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In una delle più grandi raccolte di dati del 21° secolo, la pandemia ha costretto l'apprendimento a distanza a studenti di tutte le età. Quelle app, in cambio, hanno risucchiato dati identificati in modo univoco da milioni di studenti all'insaputa dei loro genitori. I dati vengono quindi venduti a una serie di società di terze parti. Questo è il lato brutto del capitalismo della sorveglianza. ⁃ Editore TN

Milioni di bambini hanno tenuto traccia dei loro comportamenti online e delle informazioni personali dalle app e dai siti Web che hanno utilizzato a scuola durante la pandemia, secondo un'indagine internazionale che solleva preoccupazioni sull'impatto che l'apprendimento a distanza ha avuto sulla privacy online dei bambini.

Gli strumenti didattici sono stati consigliati dai distretti scolastici e hanno offerto lezioni interattive di matematica e lettura ai bambini della scuola materna. Ma molti di loro hanno anche raccolto informazioni sugli studenti e le hanno condivise con esperti di marketing e broker di dati, che potrebbero quindi creare profili di dati utilizzati per indirizzare i bambini con annunci che li seguono sul Web.

Questi risultati provengono dallo studio più completo fino ad oggi sulla tecnologia su cui bambini e genitori hanno fatto affidamento per quasi due anni quando l'istruzione di base è stata spostata dalle scuole alle case.

Ricercatori con il gruppo di advocacy Human Rights Watch hanno analizzato 164 app e siti web educativi utilizzati in 49 paesi e hanno condiviso le loro scoperte con il Washington Post e altre 12 testate giornalistiche in tutto il mondo. Il consorzio, EdTech Exposed, è stato coordinato dall'organizzazione investigativa senza scopo di lucro la rete dei segnali e condotto ulteriori rapporti e revisioni tecniche.

Ciò che i ricercatori hanno scoperto è stato allarmante: quasi il 90% degli strumenti didattici è stato progettato per inviare le informazioni raccolte alle società di tecnologia pubblicitaria, che potrebbero utilizzarle per stimare gli interessi degli studenti e prevedere cosa potrebbero voler acquistare.

I ricercatori hanno scoperto che gli strumenti hanno inviato informazioni a quasi 200 aziende di tecnologia pubblicitaria, ma che pochi dei programmi hanno rivelato ai genitori come le aziende le avrebbero utilizzate. Alcune app hanno accennato al monitoraggio in termini tecnici nelle loro politiche sulla privacy, hanno affermato i ricercatori, mentre molte altre non ne hanno fatto alcuna menzione.

I siti web, hanno detto i ricercatori, hanno condiviso i dati degli utenti con i giganti della pubblicità online tra cui Facebook e Google. Hanno anche richiesto l'accesso alle telecamere, ai contatti o alle posizioni degli studenti, anche quando sembrava non necessario per i loro compiti. Alcuni studenti hanno registrato le sequenze di tasti, anche prima di premere "invia".

La "scala vertiginosa" del monitoraggio, hanno affermato i ricercatori, ha mostrato come gli incentivi finanziari dell'economia dei dati abbiano esposto anche gli utenti Internet più giovani a rischi per la privacy "inevitabili", anche se le aziende hanno beneficiato di un importante flusso di entrate.

"I bambini", ha scritto il ricercatore capo Hye Jung Han, "avevano la stessa probabilità di essere sorvegliati nelle loro aule virtuali come gli adulti che facevano acquisti nei più grandi centri commerciali virtuali del mondo".

I distretti scolastici e i creatori dei siti ne hanno difeso l'uso, con alcune aziende che hanno affermato che i ricercatori avevano sbagliato includendo nelle loro home page di studio i programmi, che includevano codici di tracciamento, invece di limitare la loro analisi alle pagine interne degli studenti, che secondo loro contenevano meno o nessun tracker. I ricercatori hanno difeso il lavoro osservando che spesso gli studenti dovevano accedere alle home page prima che le lezioni potessero iniziare.

La pandemia di coronavirus ha bruscamente sconvolto la vita dei bambini di tutto il mondo, scuole di casseratura per oltre 1.5 miliardi di studenti nell'arco di poche settimane. Anche se alcune classi lo hanno riaperto, decine di milioni di studenti rimangono remoti e molti ora dipendono dalle app per l'istruzione per la maggior parte delle loro giornate scolastiche.

Eppure c'è stata poca discussione pubblica su come le aziende che hanno fornito i programmi da cui dipende la scuola a distanza potrebbero aver tratto profitto dalla manna pandemica dei dati degli studenti.

L'app di apprendimento Schoology, ad esempio, afferma che ha più di 20 milioni di utenti ed è utilizzato da 60,000 scuole in alcuni dei più grandi distretti scolastici degli Stati Uniti. Lo studio ha identificato il codice nell'app che le avrebbe consentito di estrarre un identificatore univoco dal telefono dello studente, noto come ID pubblicitario, che gli esperti di marketing spesso utilizzano per tracciare le persone su diverse app e dispositivi e per costruire un profilo su quali prodotti potrebbero voglio comprare.

Un rappresentante per PowerSchool, che ha sviluppato l'app, ha rinviato tutte le domande a quelle dell'azienda politica sulla riservatezza, che ha affermato di non raccogliere ID pubblicitari né fornire dati sugli studenti alle aziende per scopi di marketing. Ma la politica afferma anche che il sito Web dell'azienda utilizza strumenti di terze parti per mostrare annunci mirati agli utenti in base alla loro "cronologia di navigazione su altri siti Web o su altri dispositivi". La politica non indicava quali società di terze parti avevano ricevuto i dati degli utenti.

La politica afferma anche che "non raccoglie consapevolmente alcuna informazione da bambini di età inferiore ai 13 anni", in linea con il Legge sulla protezione della privacy online dei bambini, o COPPA, la legge statunitense che richiede restrizioni speciali sui dati raccolti dai bambini piccoli. Il software dell'azienda, tuttavia, è commercializzato per le classi già dalla scuola materna, che per molti bambini inizia intorno ai 4 anni.

L'indagine ha riconosciuto di non poter determinare esattamente quali dati sugli studenti sarebbero stati raccolti durante l'uso nel mondo reale. Ma lo studio ha rivelato come il software è stato progettato per funzionare, a quali dati era stato programmato per cercare l'accesso e dove sarebbero stati inviati.

I distretti scolastici e le autorità pubbliche che avevano raccomandato gli strumenti, ha scritto Han, avevano "scaricato i veri costi dell'istruzione online sui bambini, che erano costretti a pagare il loro apprendimento con i loro diritti fondamentali alla privacy".

I ricercatori hanno affermato di aver trovato una serie di tracker su siti Web comuni tra le scuole statunitensi. Il sito web di ST matematica, un "programma di istruzione visiva" per studenti delle scuole materne, elementari e medie, ha mostrato di condividere i dati degli utenti con 19 tracker di terze parti, tra cui Facebook, Google, Twitter e il sito di e-commerce Shopify.

Kelsey Skaggs, portavoce della società californiana Istituto di ricerca MIND, che gestisce ST Math, ha affermato in una dichiarazione che la società non "condivide alcuna informazione di identificazione personale nei registri degli studenti a fini di pubblicità mirata o altri scopi commerciali" e non utilizza gli stessi tracker sulla sua piattaforma per studenti come fa su la sua homepage.

Ma i ricercatori hanno affermato di aver trovato tracker non solo sul sito principale di ST Math, ma anche su pagine che offrono giochi di matematica prekindergarten e  primo grado.

La portavoce di Google Christa Muldoon ha affermato che la società sta indagando sulle affermazioni dei ricercatori e prenderà provvedimenti se riscontrano violazioni delle loro regole sulla privacy dei dati, che includono il divieto di annunci personalizzati rivolti agli account di minori. Un portavoce della società madre di Facebook, Meta, ha affermato che limita il modo in cui le aziende condividono i dati dei bambini e il modo in cui gli inserzionisti possono rivolgersi a bambini e adolescenti.

Lo studio arriva quando cresce la preoccupazione per i rischi per la privacy dell'industria della tecnologia educativa. La Commissione Federale per il Commercio votato la scorsa settimana su a dichiarazione politica sollecitando un'applicazione più forte del COPPA, con il presidente Lina Khan sostenendo che la legge dovrebbe aiutare a "assicurare che i bambini possano fare i compiti senza doversi arrendere alle pratiche di sorveglianza commerciale".

Il COPPA richiede che le app e i siti Web ottengano il consenso dei genitori prima di raccogliere i dati dei bambini, ma le scuole possono acconsentire per loro conto se le informazioni sono designate per uso educativo.

In un annuncio, la FTC ha affermato che lavorerà per "applicare in modo vigile" le disposizioni della legge, compresi i divieti contro la richiesta ai bambini di fornire più informazioni di quelle necessarie e le restrizioni contro l'utilizzo dei dati personali per scopi di marketing. Le aziende che infrangono la legge, ha affermato, potrebbero incorrere in multe e sanzioni civili.

Chiaramente, gli strumenti hanno un ampio impatto. A Los Angeles, ad esempio, più di 447,000 studenti usano Schoology e 79,000 usano ST Math. Circa 70,000 studenti nelle scuole pubbliche della contea di Miami-Dade usano Schoology.

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L'autore

Patrick Wood
Patrick Wood è un esperto importante e critico in materia di sviluppo sostenibile, economia verde, agenda 21, agenda 2030 e tecnocrazia storica. È autore di Technocracy Rising: The Trojan Horse of Global Transformation (2015) e coautore di Trilaterals Over Washington, Volumes I e II (1978-1980) con il compianto Antony C. Sutton.
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